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Depuis que les couleurs nationales ont progressivement cédé la place aux livrées dictées par les sponsors, on a pris l'habitude de voir des véhicules arborant des lettrages et des couleurs. Bien évidemment cette dernière doit être conçue selon les lignes directrices de l'image coordonnée de chaque marque, dans le respect des logiques commerciales et sportives.

Parfois, il est possible que pour souligner davantage un message, des éléments encore plus évidents soient utilisés. Il pourrait s'agir d'une matière, d'une texture, d'une reproduction plus « didactique » des caractéristiques de la marque.

Dans cette analyse, nous nous concentrons sur les épisodes qui concernent l'utilisation de références au monde animal. Une dynamique qui contribue certainement à rendre un carénage ou une carrosserie plus distinctif, attirant l'attention des passionnés et de nombreux curieux. Sans parler de l’impact que cela peut avoir sur les plus petits et sur les plus jeunes téléspectateurs en général. Les exemples, comme c'est souvent le cas dans le sport automobile, sont nombreux, surtout si l'on s'étend dans le temps et dans l'espace.

Commençons par une voiture qui, bien que moins connue sous nos latitudes, représente assurément une curiosité. Il s'agit de la March 83G pilotée par Dave Cowart et Kenper Miller dans le Championnat IMSA de 1983 à 1985. Le prototype "habillait" un fond entièrement blanc sur lequel se détachait un gigantesque homard stylisé en taille réelle. La structure de la partie avant de la voiture, qui présentait deux extensions généreuses des passages de roue qui s'étendaient au-delà de la partie centrale du nez, rendait la synergie entre les formes et les graphismes encore plus efficace. Volumes idéaux pour insérer les griffes de l'animal.

Ce choix curieux est dû au parrainage de la chaîne de restaurants Red Lobster qui compte aujourd'hui près de 700 points de vente dans le monde. Le dessin original a été réalisé par l'artiste américain Stephen Bach, qui était à l'époque en charge des décorations murales des restaurants de la chaîne. Plus tard, c'est le technicien Jack Deren qui s'est occupé de la livrée : par curiosité, la March a été repeinte 16 fois en raison d'accidents ou pour des raisons d'entretien et de mises à jour. Pour assurer la continuité, des gabarits et des masques ont été réalisés à partir du premier exemple.

La voiture devient immédiatement la préférée du public qui la plébiscite encore lors des reconstitutions historiques et des foires.

Passons à l'année 2000. La dernière manche de l'American Le Mans Series se déroulait sur le circuit d'Adélaïde en Australie. Lors de la « Course des 1000 ans », qui s'est déroulée la veille du Nouvel An, Audi a présenté sur la piste une configuration unique pour l'une de ses R8. La voiture de Rinaldo "Dindo" Capello et Allan McNish arborait une couleur baptisée "Crocodile" précisément à cause d'un gros crocodile qui recouvrait la partie centrale du nez, l'habitacle et le capot arrière. Le volume de cette pièce était nettement augmenté par rapport à la carrosserie de la voiture, ce qui facilitait l'adaptation de la forme du corps du reptile. Les autres parties, comme les passages de roues et les côtés, présentaient une série d'illustrations qui retraçaient l'environnement typique de l'habitat lac-rivière : eau, troncs, buissons, plantes aquatiques, etc. La création est l'œuvre du centre de style interne Audi dirigé par Frank Lamberty. Il s’agissait d’obtenir un résultat soulignant la participation à une course à l’autre bout de la planète.

Malgré une course raccourcie d'environ 150 kilomètres sur les 1000 prévus, le Crocodile a remporté la victoire devant son jumeau « en civil » (après avoir lui aussi décroché la pole). La présence d'un public nombreux (plus de 200 XNUMX personnes pendant le week-end) a contribué à rendre l'exploit et la couleur encore plus mémorables. L'entreprise d'Ingolstadt a ainsi pu bénéficier d'une augmentation significative de sa notoriété et de sa visibilité sur ce marché.

En 2015, le Team Phoenix Racing a rendu hommage à cet événement en arborant une livrée spéciale sur la piste pour les 12 Heures de Bathurst. Celui qui a « fait don » de sa carrosserie était une Audi R8 LMS Ultra GT3 – un nom qui fait référence à la barchetta dominante de l'époque au tournant du millénaire. Le crocodile se détachait cette fois sur les côtés, le reste des panneaux de carrosserie représentant son environnement.

La prestigieuse course d'endurance australienne a vu une autre interprétation « reptilienne » : cette fois un serpent jaune fluo menaçant avec des détails vert citron. Il s'agissait de l'AMG GTR engagée par GruppeM à l'occasion de l'édition qui s'est tenue récemment, en février 2023. L'année précédente, une voiture similaire avait été amenée sur la piste par l'équipe Triple Eight avec le soutien également dans ce cas de Mann-Filter pour la livrée « Mamba ». Mann-Filter est depuis longtemps impliqué aux côtés de Mercedes dans 6 séries basées sur les voitures Granturismo : International GT Open, Intercontinental GT Challenge, ADAC GT Masters, ADAC GT4 Germany, VLN Endurance Racing Championship au Nürburgring ainsi que des courses uniques telles que les 24 Heures de Le Nürburgring ou les 24 Heures de Dubaï. En 2021, une Audi R8 GT3 Ultra portait également l’emblématique peau de serpent.

Restons dans le domaine GT pour rencontrer l'une des variantes les plus récentes de cette tendance. Nous parlons de la Porsche "Rexy" de l'équipe allemande Project 1, une équipe impliquée dans le DTM et le WEC avec AO Racing et dans un passé récent également en IMSA. Une onomatopée a été ajoutée au GT3 RSR qui le transforme en RSRawr, d'après le rugissement du dinosaure. La voiture est en effet facilement reconnaissable grâce à sa livrée entièrement vert vif avec la grande bouche hérissée de dents acérées sur le pare-chocs avant. L'idée semble avoir été inspirée par les fils de l'un des pilotes, PJ Hyett, qui est également propriétaire de l'équipe : Gunnar Jeannette et Matteo Cairoli sont les autres membres de l'équipage qui ont également participé aux 24 Heures du Mans.

L'une des équipes à avoir construit une sorte de saga autour des colorations animalières est sans aucun doute Jordan, dont les monoplaces de Formule 1 de 1997 à 2001 étaient incontournables. Au cours de cette période de cinq ans, l'équipe anglaise a décidé de décorer le nez des voitures avec des inspirations menaçantes du monde animal. La collaboration avec le sponsor buraliste Benson & Hedges a également servi de base à une série de choix publicitaires visant à contourner l'impossibilité d'apposer les logos des marques d'alcool et de cigarettes, bientôt imposée par le championnat.

Ce fut d’abord le tour du serpent, grâce auquel Benson & Hedges fut remplacé par Bitten & Hisses (littéralement « morsures et sifflements »). La peau écailleuse recouvrait également les ventres latéraux et grâce à une savante alternance de zones noires et jaunes les lettres B & H vues à grande vitesse étaient simulées. Puis vint le bourdon et avec lui la nouvelle expression Buzzin Hornets – frelons bourdonnants. Finalement ce fut le tour du requin, combiné à la phrase Bitten Heroes.

Ce système a permis à l'équipe d'acquérir une grande reconnaissance, également soutenue par une bonne série de résultats notamment dans la première phase du partenariat.

Parfois, une image flashy cache quelque chose que vous aimeriez garder caché. C'est le cas de la Mercedes-AMG GT3 qui s'est illustrée en 2018 et 2019 dans le championnat IMSA WeatherTech SportsCar. Le Granturismo arborait une livrée appelée Chupacabra, la redoutable créature fictive protagoniste de nombreuses légendes contemporaines. Grande bouche dentée sur le devant, yeux rouges et couleur nuancée allant du violet au noir. Malheureusement, cette initiative n'a pas été soutenue par une marque excentrique mais par un escroc colombien, Juan Camilo Perez Buitrago. Il avait amassé de grosses sommes d'argent grâce à la vente de dispositifs médicaux tels que des prothèses et divers systèmes à des prix défiant toute concurrence suite à de faux diagnostics.

En 1979, Team Shadow participe au Championnat du Monde de Formule 1, confiant sa DN9 au pilote néerlandais Jan Lammers. Il lui fallait évidemment se donner les moyens d'affronter la saison puisque l'équipe avait perdu son sponsoring l'année précédente. Il a obtenu le soutien de Niemeyer Tobacco à Groningen après qu'un journal local ait également pris des mesures pour aider le projet pilote. La marque inscrite au concours aurait été Samson Shag, une marque de tabac vendue au détail. Après les premières compétitions non européennes, Niemeyer a exprimé le besoin d'avoir une image plus percutante afin d'attirer plus d'attention et de prises de vue. Pour ce faire, ils ont choisi de décorer toute la partie avant et centrale de la voiture d'un gigantesque lion agrémenté de flammes. Une option certes peu élégante mais qui a contribué à faire de cette voiture à arrière une singularité encore dans les mémoires aujourd'hui.

On ne peut pas parler de livrées « animalières » sans évoquer l'emblématique Porsche 917/20, le modèle expérimental étudié en collaboration avec la SERA - Société d'Etudes et de Réalisations Automobiles française - et couru lors de l'édition 1971 des 24 Heures du Mans. Le « cochon rose » mérite cette épithète en raison de sa coloration inspirée des découpes représentées sur les schémas d'abattage. C'est le Comte Rossi, alors patron de Martini, qui imposa cette palette de couleurs en raison des formes particulières de la voiture. L'idée des techniciens était de réduire les tourbillons autour de la voiture et pour cette raison, la 917 arborait des lignes beaucoup plus abondantes et arrondies par rapport à ses sœurs bien connues. Cela lui donnait un aspect moins pointu et moins maladroit qui inspirait cette curieuse déclinaison aux experts. La voiture n'a pas réussi à terminer la course mais reste aujourd'hui un curieux exercice exposé au Musée Porsche de Stuttgart.

En 1999, l'équipe Le Mans et Inging ont mis en place une Toyota Supra pour la classe GT500 du JGTC – Japan Grand Touring Championship. La particularité de la voiture était le parrainage d'Esso Ultron : en effet, une couleur « tigre » était utilisée en vertu du symbole de la compagnie pétrolière. La campagne originale, lancée dans les années 60, disait « mettez un tigre dans le moteur ! ». L'Esso Ultron Tiger Supra a couru toute la saison avec cette livrée singulière, à l'exception de la première course au cours de laquelle l'équipe a abandonné en raison du décès de l'un des futurs pilotes titulaires quelques jours plus tôt.

L'équipe a terminé la saison à la douzième place, obtenant également une victoire. Fin 1999, elle fut repeinte pour répondre aux besoins d'un autre sponsor.

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